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Metro de Londres, el símbolo de la audacia

Vagón del Metro de Londres
Cartel del Metro de Londres
Túnel del Metro de Londres
Mind the gap

Cuatro millones de pasajeros viajan a diario en el metro de Londres. El famoso ‘tube’ es más que un medio de transporte, es un símbolo de la ciudad con más de 150 años.
Sus obras solo duraron tres años y fueron financiadas por una empresa privada. El avance de la tecnología permitió que las antiguas locomotoras de vapor dieran paso a los trenes eléctricos mientras que, en paralelo, los ingenieros de la época habían diseñado nuevas maneras para la construcción de túneles. El que coincidieran ambos hechos en el mismo periodo de tiempo permitió que naciera el metro más antiguo del mundo. La primera línea subterránea, conocida como la North Metropolitan Railway, comenzó a construirse coincidiendo con la Gran Exposición de 1851.
Para comprender su origen debemos situarnos también en la época de la Revolución Industrial. La población rural comienza a emigrar a las ciudades en busca de la promesa de una vida mejor, menos dura y áspera que la del campo. Y, al igual que en la actualidad, a Londres llegaron millones de personas queriendo escapar de la miseria. Los problemas logísticos impidieron que se lograra el desarrollo esperado, Londres se convirtió en una de las ciudades más pobladas del mundo y su periferia sufría constantes colapsos que impedían la normalidad de las comunicaciones. En ese contexto, un concejal audaz de nombre Charles Pearson, con una visión moderna y avanzada de las ciudades, planteó una red de trenes subterráneos compuesta por cabinas impulsadas por aire comprimido. Imaginamos las caras del resto de la Corporación… Y, sin embargo, había acertado.

El 10 de enero de 1863, abrió sus vagones la primera línea del metro londinense, tirados por una locomotora de vapor y alumbrados por lámparas de gas. Hubo largas colas y, como era costumbre en los medios de transporte de la época, los viajeros viajaban separados por clases. El 'Daily News' resumió así la revolución que supuso su apertura: “Por primera vez en la historia del mundo, los hombres pueden desplazarse en vagones agradables (...) por debajo de las tuberías del gas y del agua... por debajo de los cementerios”. Los vagones, informaba el periódico, son “tan altos que un hombre de 1,80 puede permanecer de pie con su sombrero puesto”. Esa primera línea conectaba Paddington y Farringdon, y enlazaba tres estaciones de tren. Con su puesta en marcha comenzó a remitir el colapso de Londres. 26 años después de que la reina Victoria subiera al trono, la monarca vio cómo la capital del país en el que reinaba se convertía en la más moderna de la época.

Durante el 'Blitz', el bombardeo sostenido con el que los alemanes asediaron Londres durante la Segunda Guerra Mundial, unos 175.000 londinenses encontraron cada noche cobijo en las tripas del metro. Se instalaron enfermerías en las estaciones y el refugio de guerra en el que se convirtieron sus galerías y andenes se organizó para evitar el caos y, con el sentido práctico que caracteriza a los británicos, para delimitar el espacio entre pasajeros y refugiados con el fin de que el metro siguiera cumpliendo su misión original a ratos.
Hoy el metro de Londres tiene 408 kilómetros de recorrido y 275 estaciones. Su círculo rojo, azul y blanco se ha convertido a lo largo de estos 150 años de existencia en un icono de la capital británica y su “mind the gap”, el anuncio con el que se previene a los usuarios de subir y bajar adecuadamente a los vagones, es un mensaje perfectamente reconocible en todo el mundo.

‘Mind the gap’, un mensaje de amor…

Un cortometraje estrenado recientemente recoge la conmovedora historia de Oswald Laurence y su esposa. Laurence había sido la voz del reconocible “mind the gap” durante 40 años hasta que, poco a poco, una versión digital de su mensaje tomó el relevo y su voz solo podía escucharse en la estación de Embankment. Tras la muerte de Oswald en 2007, su mujer, Margaret, se sentaba a diario en esa estación para recordar a su marido y escuchar su voz. Pero el 1 de noviembre de 2013, la versión digital también se escuchó en Embankment y Margaret dejó de tener el consuelo diario de escuchar a su amor.

… con final feliz

La historia llegó a oídos de los responsables del metro y un día, Margaret recibió un CD con la voz de su marido. Además, en 2013 el metro de Londres decidió ignorar la nueva y cuidadosamente seleccionada voz profesional para devolver a Mr. Laurence al escenario de Embankment, donde su mujer o cualquier otro londinense que preste un poco de atención puede escuchar su sabio consejo: “Please, mind the gap”.

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